• Matteo Lattuada

La missione di DeAndre Ayton: "portare il Larry alle Bahamas"

Il centro è stato determinante fin qui per i Phoenix Suns, che sono a due vittorie dalle NBA Finals.


FOTO: NBA.com

Questo articolo, scritto da Marc J. Spears per The Undefeated e tradotto in italiano da Matteo Lattuada per Around the Game, è stato pubblicato in data 25 giugno 2021.



DeAndre Ayton ha descritto il primo game-winner della sua vita come "la più importante giocata in carriera".


A 0.9 secondi dalla fine di Gara 2 delle Finali della Western Conference contro i Clippers, il bahamense ha ricevuto il perfetto passaggio lob di Jae Crowder dalla rimessa e ha schiacciato per il +1 finale, che ha portato i Phoenix Suns a due vittorie dalle Finals. Probabilmente, il più grande alley-oop nella storia dell'NBA, e forse un momento decisivo nella carriera del lungo.


Ayton è stato dominante finora in questa post-season, la sua prima. Eppure, sin dall'inizio della sua carriera, sono tanti a non credere in lui. "E penso ancora che dubitino di me. Penso che non ci credano ancora", ha detto Ayton in una telefonata con The Undefeated dopo la vittoria 104-103 martedì scorso.

"Probabilmente chi lavora nel mondo dell'NBA, nei front office, sta cambiando opinione. E forse anche le persone che conoscono il gioco. Io so che sto andando nella giusta direzione, ma non credo che il mondo se ne sia accorto del tutto. Se riuscissimo a vincere il titolo, però... è lì che posso migliorare davvero la mia reputazione. È lì che posso diventare una star."

Ci si aspettava grandi cose dall’ex centro di Arizona, quando è stato selezionato alla numero 1 nel Draft 2018, prima di giocatori del calibro di Luka Doncic e Trae Young. Ayton deve ancora essere un All-Star ed è ampiamente considerato come il terzo miglior giocatore dei Suns, dietro Chris Paul e Devin Booker. Nel frattempo, Doncic è stato un All-Star due volte, e Young è stato un All-Star nel 2020 e sta guidando i suoi Hawks nelle Eastern Conference Finals.


Ayton ha una media di 16.0 punti e 10.6 rimbalzi nella sua (ancora breve) carriera ai Suns ed è molto apprezzato dai suoi compagni di squadra, ma Doncic e Young hanno decisamente ricevuto maggiore attenzione tra la loro Draft Class.


"La gente criticherà, notte dopo notte", ha detto Ayton. "Ma devi sapere che tipo di giocatore sei. Che ti vedano negativamente o positivamente, devi lavorare quando nessuno ti guarda. Devi portare in campo questa attitudine ogni giorno, con costanza".


Ayton ammette di aver avuto le sue difficoltà, in questi anni. Era stato sospeso 25 partite dalla NBA nell'ottobre 2019 per aver violato i termini del programma antidroga NBA/NBPA, dopo essere risultato positivo a un diuretico; e più in generale, aveva un'etica del lavoro non proprio ottimale quando è arrivato a Phoenix. Tutto questo è cambiato con coach Monty Williams.



DA considera la solidità del suo gioco nella bubble della scorsa stagione come il punto di svolta. E dà credito a Monty Williams, al GM James Jones e ai suoi compagni di squadra per il suo successo nel 2021.


"Le cose hanno iniziato a girare nella bolla", ha detto DeAndre. "Nella bolla, con il modo in cui ci siamo comportati, il successo di squadra ha portato anche riconoscimenti individuali. Penso che questo sia ciò che è realmente accaduto nella bolla, ho visto ognuno di noi crescere davvero. Abbiamo vinto diverse partite e plasmato la nostra mentalità, e questo è il motivo per cui siamo qui oggi, ad essere onesti. Qualsiasi cosa stiamo facendo ora è stata costruita nella bolla. Vincere è contagioso, soprattutto se al roster aggiungi pezzi come Chris Paul, Jae Crowder, E'Twaun Moore, Langston Galloway e Torrey Craig. Tutti ragazzi che hanno giocato ad alto livello per diverse stagioni."


"E' stata la svolta della mia carriera."


Coach Monty ha detto che una grande chiave del successo di Ayton è stata capire che il suo ruolo non è un limite. "A volte quando parli ai ragazzi giovani di quello che devono fare in campo nel loro ruolo, tendono a pensare che non possano fare altro. Ma il suo ruolo si è ampliato, difensivamente e come rimbalzista. La capacità di raccogliere quel lob, prendere e schiacciare quella palla dice molto sulla maturità mentale. Molte volte si rinuncia a giocate del genere, con quel tempo a disposizione."

"Penso che abbia mostrato anche molta resistenza. Aveva attaccato, difeso ed era andato a rimbalzo con molta energia per tutta la partita, che era stata molto fisica. E potrei continuare a raccontare da dove era partito e dove è arrivato. DeAndre si sta trasformando in un giocatore davvero dominante su entrambe le estremità del campo." (Monty Williams)

Anche Booker e Paul hanno spinto Ayton a prendersi più responsabilità. Dopo la splendida Gara 2 senza Paul, out a causa dei protocolli Covid, Booker ha preso DeAndre da parte e gli ha detto delle parole di incoraggiamento prima di andare a celebrare nello spogliatoio con i compagni.


"La sua crescita è continua in ogni partita dei Playoffs", ha detto Booker nella conferenza stampa dopo la gara. "Come se avesse premuto l'interruttore. L'ha acceso e non vuole guardare indietro. Sente che la sua fiducia è lì, sa quanto è forte e sta capendo che è in grado di muoversi e difendere. E allo stesso tempo, bloccare e farsi sempre trovare al posto giusto in attacco. Anche stasera si è visto. E poi, ha praticamente aggiunto anche il suo midrange jumper. In campo DeAndre può aiutarti in tutti i modi."



Difficile pensare che i Suns avrebbero potuto vincere Gara 2 e andare sul 2-0 (prima di perdere G3 a LA) senza un Ayton così, soprattutto in una notte in cui Booker stava faticando offensivamente. DeAndre ha ora una media di 20.7 punti e 10.7 rimbalzi, tirando con il 73.5% dal campo, nelle tre partite contro i Clippers. E non ha sprecato l'occasione prendere e schiacciare il lob sopra il ferro per la nona vittoria consecutiva dei Suns (che non è statao considerato goaltending a causa delle regole NBA).


"Onestamente, non sapevo nemmeno la regola NBA o che non sarebbe stato goaltending", ha detto Ayton. "Non sapevo di poter toccare la palla sopra il ferro. Ho sentito la folla esplodere, ma mi chiedevo se la schiacciata era valida. Ho cercato di comportarmi come se fossi sicuro del canestro. Ma allo stesso tempo, volevo davvero sapere se avevo fatto quei due punti. Non ero troppo sicuro di quello che stava succedendo. Mi hanno detto che l'avrebbero convalidato. Sentivo emozioni e urla. Stavano succedendo un sacco di cose, ma io stavo solo aspettando che gli arbitri confermassero la chiamata."


Mentre Ayton sta trovando la sua strada in NBA, racconta di pensare spesso alla sua casa a Nassau, Bahamas. Dopo esser stato draftato nel 2018, il primo ministro delle Bahamas, Hubert Minnis, lo ha chiamato "figlio della sua terra". E con i Suns a due W dalle NBA Finals, Ayton sogna di riportare il Larry O'Brien Trophy a casa.


"Stasera mi sono sentito bene", ha detto Ayton dopo G2. "Non voglio tirarmi indietro. So che sarò qui per molto tempo. Voglio solo continuare a vincere."


"Sto cercando di portare quel 'Larry' alle Bahamas. Ci sto provando".